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纽约客特写:全程还原365体育:Waymo与Uber的无人驾驶世纪之争
时间:2019-05-31 18:21

编者按:本文来自微信公众号“机器之能”(ID:almosthuman2017),作者 Charles Duhigg,编译 Rik R。36氪经授权转载。

2011 年春,谷歌一个保密项目的工程师小组收到了同事的一封电子邮件。

信上说,Anthony 将被解雇。事情终于发生了。

作为该公司最具才华与名气的员工之一,Anthony Levandowski 被认为玩过火了。关于他的谣言开始在公司总部的咖啡吧内散布开来。

Levandowski 是一位极有天赋的工程师,他经常在报纸和杂志上发表观点,谈论有关机器人的未来。

他的外型极易辨认:身高 6.7 英尺,每天穿着同一身衣服——牛仔裤和灰色 T 恤——在硅谷看来,这表明他更喜欢把有限的认知精力花费在更为崇高的追求上。

他经常被邀请参加公司的脑暴会议,并以技术改变世界的尴尬说教而广为人知。他魅力非凡,也使某些人感到厌烦。

正是 Levandowski 和他的同事们说服了谷歌的领导层,花费数百万美元发明自动驾驶汽车。

4 年前,谷歌雇佣了 Levandowski 和其他一些参加「DARPA 大挑战赛」的机器人专家。这项自动驾驶比赛由政府赞助,横跨加利福尼亚州和内华达州之间的沙漠地带。

大多数参赛者制造的都是自动驾驶汽车,而 Levandowski 却制造了一辆名为 Ghostrider 的自动驾驶摩托车。

他后来承认,这么做的部分原因是希望以新颖性来引起媒体关注。

虽然 Ghostrider 的表现相当令人遗憾,在离起跑线几英尺的地方抛锚了,但从任何其它方面来看,它都取得了成功:Levandowski 在创作方面的胆识,加上他在吸睛方面的才华,使他成为那场比赛的明星。

美国国家历史博物馆收购了 Ghostrider 作为其永久藏品。2007 年,27 岁的 Levandowski,有且仅有一张加州大学伯克利分校的工程学硕士文凭,在谷歌找到了一份年薪数百万美元的工作。

那时,谷歌希望通过逐向导航功能来主宰导航服务市场,帮助城市居民找到去杂货店或健身房的最快路线。

Google 当时笃信,随着智能手机的成熟,用户会很乐意交出自己的位置及目的地信息。

这对于一家致力于销售定向广告的公司来说,是一笔宝贵的财富。

为了完善该软件,Google 需要真实的环境信息:道路上限速标志的确切位置;对出口匝道易行程度、突然变道需求的人眼视觉水平的评估。

Levandowski 和他的「大挑战赛」队友们开发了一种方法,只需拼接成千上万张地表景观的照片,然后将它们与 GPS 坐标结合在一起,从而在山丘与河床之间绘制出一条可通航的自动驾驶路径。

这项技术可被用来绘制城市街道,不过首先需要有数百万张最新的城市景观照片。

在 Levandowski 加入谷歌后,365体育投注网,他计划派数百辆装有照相机的汽车去拍摄美国的道路。

然后,他遭遇了谷歌的官僚主义。

这家公司成立还不到 10 年,但已拥有将近 17000 名员工,其中包括一大摞中层管理人员。

Levandowski 最近告诉我,「他们想要我们的原因之一是,拉里·佩奇知道我们不好管理。」

作为谷歌的联合创始人兼 CEO,佩奇经常抱怨公司已经变得臃肿不堪,并且已经失去了当初推动公司成功的黑客心态。

在 Levandowski 来的时候,谷歌的官僚层正处于上升阶段。

「招聘可能要花费几个月的时间,」Levandowski 告诉我。「公司使用一个叫做 WorkFracelic 的招聘程序,仅系统录入的步骤就十分复杂。所以有一天,我在 Craigslist 上贴了招聘司机的广告,基本上雇佣了所有胜任的应聘者,然后自己掏腰包。

这被称为 Anthony 式的做事逻辑。」

在这前后,Levandowski 去一家汽车经销店买了一百多辆车。

当时他的一位经理告诉我,「他递交的报销费用,相当于其部门所有其他雇员的旅行费用的总和。

公司的会计们也目瞪口呆,但是拉里却说,「付钱」,那我们就照办了。

拉里想要的人是那些能够忽视障碍,并能够向所有人表明,如果你想另辟蹊径,可以做出一些出格之事的人。」

Levandowski 和他的团队被要求在一年内绘制出 100 万英里的美国公路。

他们用 9 个月完成了工作,然后在印度的海得拉巴市建立了一个超大型办公室,开始绘制地球上的每一条街路。

(今天,谷歌地图已经成为导航 APP 领域的主宰,日均用户达 3000 多万。)

Levandowski 和他的老板 Sebastian Thrun——另一位大挑战赛选手,随后向谷歌的领导层建议,下一步要开发自动驾驶汽车。

2009 年,一个由 Thrun 领导的工程师小组被分配到了一个秘密的自动驾驶汽车部门 Project Chauffeur。

而 Levandowski 的工作重点是硬件开发。

该小组的首要目标之一便是弄清楚如何给一辆自动驾驶汽车安上「眼睛」:通过连接起车顶安装的激光和照相机与车内搭载的计算机,使前方道路可视化,让汽车看见交通标志、行人和其它车辆。

这样的系统以前被大学机构创建过,每个系统都花了好几年才得以建成。

Levandowski 再一次另辟蹊径。

加入谷歌后,他暗地里创建了 2 家独立的公司,510 Systems 和 Anthony』s Robots。

这两家公司掌握有他为自动驾驶摩托车及其它一些副业项目所开发的技术。

在他看来,如果 Project Chauffeur 直接找其公司购买必要的硬件,谷歌或许可以节省数年的研究投入。

实际上,Levandowski 的提议是,从他那里获取关键技术,并用谷歌的钱支付。